Animales: ¿Cómo pueden los animales lidiar con el cambio climático?

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Actualizado el Fri Feb 26 2021

Debido al derretimiento del hielo marino, casi todos los osos polares habrán desaparecido para 2100. Y no sólo los osos polares: muchas especies están en riesgo por el cambio climático.

Earthly abrazando a un pingüino

De hecho, los científicos ahora creen que el planeta se enfrenta a una extinción masiva, en parte debido al cambio climático. Pero, ¿qué significa esto realmente?

Los animales, las plantas, los hongos y las bacterias son ejemplos de "organismos" vivos. Todos tienen cosas en común, como la capacidad de moverse, comer y crecer. Es probable que muchos de ellos también se vean afectados por el cambio climático.

Los organismos puede agruparse en diferentes especies. Cuando no quedan más individuos vivos de esa especie, decimos que esa especie está extinta. La esperanza de vida de una especie varía, pero los científicos estiman que las especies existen entre 1 y 10 millones de años.

Registro de extinciones

Extinciones recientes

¿Cuánto más rápida es la tasa de extinción actual estimada, en comparación con las tasas de extinción normales (calculadas utilizando fósiles?


Si bien es natural que las especies se extingan, la tasa de extinción está aumentando debido a las actividades humanas y al cambio climático causado por el hombre.

Tasas de extinción en el pasado, presente y futuro

Se cree que alrededor de 1 millón de especies de plantas y animales están en peligro de extinción, en parte porque el calentamiento global está ocurriendo muy rápido.

A la batalla por la sobrevivencia, se le suma las amenazas causadas por los humanos, como la contaminación y la deforestación, que destruyen los hogares de muchas especies.

Aparte de las extinciones totales, está claro que muchas poblaciones están disminuyendo su tamaño a nivel mundial. Entre 1970 y 2014, el tamaño de más de 16 000 poblaciones de vertebrados de 4 000 especies distintas se redujo en promedio un 60%.

Índice Planeta Vivo

¿Cómo es que el cambio climático causa extinciones?

Hay algunas causas que son clave. Por ejemplo:

  • Olas de calor, como la ocurrida en 2018 en Australia, donde 23 000 zorros voladores murieron producto del calor.
  • El aumento del nivel del mar reduce la disponibilidad de tierra. Esto significa que los animales pueden tener menos acceso a los alimentos y a las áreas de vida, lo que reduce sus posibilidades de supervivencia.
  • Las inundaciones con agua de mar hacen que la tierra y el agua sean más saladas. Esto es problemático para las plantas que no están adaptadas a ambientes salados. Los ambientes salados hacen que el agua salga de las células de la planta y las deshidrata.

El océano

El océano juega un papel importante en mantener constantes las condiciones en la Tierra ya que absorbe tanto el calor como el CO₂ de la atmósfera. Si bien esta regulación podría ser bueno para nosotros en tierra, los organismos que viven en el océano están recibiendo el impacto bajo el agua. Veamos un ejemplo:

Los arrecifes de coral son el hogar de cientos de miles, sino millones, de especies. Esto los convierte en uno de los lugares con mayor biodiversidad de la Tierra.

Los arrecifes de coral están llenos de vida

Los arrecifes de coral:

  • Proporcionan hogar a una cuarta parte de todas las especies de peces.
  • Protegen a las personas de inundaciones y tormentas al romper las olas.
  • Proporcionan ingresos a al menos 94 países debido al turismo.

Cuando se estresan por los aumentos de temperatura, los corales se vuelven blancos y mueren de hambre. A esto se le llama blanqueamiento o decoloración de coral.

Decoloración de coral

Ya hemos alcanzado un calentamiento de 1 °C. Los arrecifes de coral son tan sensibles que si las temperaturas alcanzan 1,5 °C por sobre los valores preindustriales, se prevé que entre el 70 y el 90% de ellos se perderán. Si llegamos a los 2 °C, se perderán casi todos los arrecifes de coral.

La vida en el océano se hace aún peor por un problema conocido como acidificación del océano: cuando el océano absorbe el CO₂ que estamos liberando a la atmósfera, se vuelve más ácido. Esto puede interferir con las reacciones químicas de las que dependen las especies oceánicas para sobrevivir.

¿Qué pueden hacer las especies?

Para evitar extinguirse ante el cambio climático, muchas especies solo tienen tres opciones para sobrevivir.

¿Qué pueden hacer las especies frente al cambio climático?

Ser flexibles

Los organismos pueden adaptar su comportamiento para sobrevivir mejor a diferentes condiciones.

Por ejemplo, la inundación de tierra con agua de mar la vuelve muy salada, lo que puede deshidratar a las plantas. Las plantas que se adapten para regular sus fluidos estarán mejor adaptadas para hacer frente a inundaciones más frecuentes.

Las especies deben adaptar su comportamiento para hacer frente a las inundaciones

Migración

Para 2050, ¿qué porcentaje de los ecosistemas terrestres se espera que tengan un clima distinto?


Una forma en que la vida silvestre puede actuar es migrando (mudándose) a un hábitat más adecuado. Las especies generalmente están migrando hacia los polos (17 km por década) o hacia lugares más altos (11 m por década) para alcanzar temperaturas más frías.

Migración a los polos

Evolucionar

En escalas de tiempo más largas, pueden ocurrir cambios en el ADN de un organismo. Cuando aparecen genes nuevos y útiles en un individuo, pueden diseminarse por la población por muchas generaciones.

¿Cuáles de las siguientes podrían ser adaptaciones genéticas al cambio climático?


¿Se están adaptando los organismos lo suficientemente rápido?

Desafortunadamente, es poco probable que todas las especies puedan migrar lo suficientemente rápido para seguirle el paso a los cambios de temperatura previstos.

En promedio, ¿qué tan lejos deben moverse las especies terrestres cada año para seguirle el paso al cambio climático?


Esto es aproximadamente 10 veces más rápido que lo que necesitaron las especies en el cambio climático al final de la última edad de hielo. Además, las especies pueden quedarse sin lugares a donde ir si encuentran barreras o llegan a la cima de una montaña.

Algunas especies no tienen a donde ir cuando ya están en la cima de una montaña, atrapadas en una isla o en los polos.
Las barreras geográficas, como grandes cuerpos de agua, o los usos humanos de la tierra (como tierras agrícolas y carreteras), dividen las rutas migratorias adecuadas.
Cosas como la forma del cuerpo, los niveles de energía y el método de transporte pueden influir en la velocidad de viaje.

Conclusión

El cambio climático es solo una de las muchas amenazas importantes para la vida silvestre de nuestro planeta. La rápida tasa de calentamiento global podría significar que las especies no se puedan adaptar o migrar lo suficientemente rápido para sobrevivir. Debemos frenar el ritmo del calentamiento si queremos proteger los ecosistemas y los servicios que brindan a los humanos.

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