Salud: mantener la salud en un clima cambiante

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Actualizado el: 01 Feb 2021

Nuestra salud está estrechamente relacionada con la salud de nuestro planeta . Esto significa que si nuestro planeta se enferma, también lo hacemos nosotros . Por ejemplo, se ha vinculado un mayor CO₂ atmosférico a niveles más bajos de proteína, hierro y zinc en nuestros cultivos . Esto resulta en alimentos de menor calidad y dificulta a la gente obtener la nutrición adecuada . En este capítulo exploraremos por qué la crisis climática es también una crisis de salud y cómo podríamos adaptar nuestra atención sanitaria a las amenazas a las que nos enfrentamos.

¿Qué pasa si no nos adaptamos?

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Salud y cambio climático

1. Efectos directos

Mientras más se calienta la Tierra, más aumenta el riesgo de sufrir enfermedades relacionadas con el calor porque el corazón, los pulmones y los riñones tienen que esforzarse más para mantener la temperatura corporal . Unos 125 millones de personas adicionales estuvieron expuestas a olas de calor entre 2000 y 2016 , y los científicos predicen que las ‘mega’ olas de calor (al menos 6 días con temperaturas superiores a 30 °C) en Europa serán entre 5 y 10 veces más frecuentes para 2050 . Contrariamente, estos aumentos de temperatura podrían resultar en menos muertes relacionadas con el frío .

Algunas enfermedades como el cólera, el dengue y la malaria son ’sensibles al clima’. Esto significa que la propagación de la enfermedad depende de factores como la temperatura y las precipitaciones . Por lo tanto, si cambia el clima, esto impactará sobre dónde y a quiénes afectan estas enfermedades .

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Impactos del cambio climático sobre la salud

2. Efectos indirectos

El cambio climático también puede tener efectos indirectos sobre la salud, que no podríamos imaginar tan fácilmente. Un ejemplo son las inundaciones, que ayudan a la propagación de ciertas enfermedades , o la contaminación por incendios forestales, que supuestamente causa alrededor de 340 000 muertes prematuras cada año . También podrían producirse mayores niveles de conflicto entre países y dentro de ellos , y podría haber una mayor cantidad de refugiados medioambientales que no pueden recibir asistencia sanitaria básica .

Se predice que estos efectos del cambio climático sobre la salud tendrán un costo enorme para la sociedad, en la forma de enfermedades y muertes .

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Impactos del cambio climático sobre la salud

Quienes corren un mayor riesgo son las personas ancianas, las personas muy jóvenes y las personas que viven en países donde ya es difícil acceder a una atención sanitaria decente . El cambio climático también pone en peligro la salud de las generaciones futuras . Si queremos evitar lo peor de estos riesgos para la salud, tenemos que prepararnos y adaptarnos lo antes posible .

Asistencia sanitaria inteligente respecto al clima

La reducción de las emisiones de carbono tiene el enorme potencial de prevenir enfermedades y muertes innecesarias en el futuro . Esto es importante para mitigar los efectos, pero aún así tenemos que adaptarnos, y para ello necesitamos un plan . En 2018, solo 48 países tenían planes formales de adaptación de la salud, aunque la mayoría todavía tenían problemas para poner estos planes en acción .

Para empezar, necesitamos asegurar que todos tengamos acceso básico a la atención médica mediante la construcción de hospitales y clínicas donde más se necesitan . Por ejemplo, en zonas vulnerables a las inundaciones, como Bangladesh, algunas comunidades ahora utilizan ’hospitales flotantes’ . También podemos adaptarnos reclutando más enfermeros y médicos y capacitándolos en los riesgos sanitarios del cambio climático y cómo tratarlos .

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Hospitales flotantes

En este último tiempo se han estado diseñando hospitales ’más verdes’ , con diseños más respetuosos con el medioambiente, suministros de energía renovable y telemedicina (es decir, atención médica remota mediante tecnologías de comunicación ), los que pueden reducir costos y salvar vidas . Se dice que este tipo de adaptación crea ‘cobeneficios’ (o sea, soluciones que tienen múltiples ventajas) .

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Hospitales ’verdes’

Adaptación fuera del sector de la salud

Sin embargo, no solo el sector sanitario es el que tendrá que adaptarse . Si queremos reducir los riesgos para la salud asociados con el cambio climático, vamos a necesitar también el esfuerzo de los gobiernos y las industrias . Esto significa invertir en mejor saneamiento , monitoreo climático , educación y agricultura . Los gobiernos también pueden tomar la iniciativa y establecer normas de seguridad laboral para proteger a los trabajadores de la exposición al calor y otros impactos del cambio climático .

La necesidad de una adaptación en salud ha aumentado la demanda de infraestructuras que sean respetuosas tanto con el planeta como con nuestra salud. Por ejemplo, se ha demostrado que el aumento de la vida vegetal en las zonas urbanas reduce la tasa de mortalidad relacionada con el calor en un 40-90% y también está vinculado a la disminución de los niveles de estrés y a un sentido más fuerte de comunidad .

De hecho, renovar nuestra infraestructura podría cumplir un rol muy importante en nuestra salud . Por ejemplo, podemos limitar la propagación de enfermedades durante inundaciones si actualizamos nuestras defensas costeras y sistemas de alcantarillado para tratar el exceso de agua de lluvia .

Si tenemos en cuenta el panorama general y adaptamos otras áreas de la sociedad, podemos reducir la carga que soportan nuestros sistemas sanitarios .

Tecnología, monitoreo y mapeo

En segundo lugar, si queremos proteger la salud de las personas en un clima cambiante, necesitamos establecer mejores formas de controlar las enfermedades sensibles al clima . En este aspecto, los sistemas de alerta temprana (EWS, por sus siglas en inglés) son muy prácticos. Los EWS utilizan datos históricos para predecir futuros peligros como las inundaciones y las olas de calor, lo que permite informar a la población en riesgo con anticipación . A partir de ahí, los EWS nos ayudan a planificar una respuesta para que podamos reducir mejor los efectos sobre la salud de las personas . Por ejemplo, al predecir una ola de calor se pueden instalar estaciones refrescantes que brinden agua, sombra y aire acondicionado . Afortunadamente, los EWS funcionan muy bien: en Estados Unidos, el uso de EWS resultó en un 50% menos de muertes al comparar dos olas de calor similares .

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Sistemas de alerta temprana para olas de calor

Aparte de las olas de calor, los EWS también son una gran herramienta para hacer un seguimiento de las enfermedades sensibles al clima . Esto resultará particularmente útil en enfermedades como la malaria, que suelen estar asociadas con las áreas cálidas más cercanas al ecuador, pero que se prevé que se propagarán a nuevas áreas como resultado del cambio climático . Para asegurarnos de que los EWS sean efectivos, necesitamos datos exactos de científicos que estudien el clima y la transmisión de enfermedades .

Salud pública y comunicaciones

Una parte importante del control de enfermedades sensibles al clima y otras amenazas para la salud es asegurarse de que el público general esté preparado . Aquí es donde la educación y la comunicación completan el rompecabezas , ya que nos permiten coordinar las respuestas entre países y dentro de cada país . Mediante la educación pública sobre la salud, podemos ayudar a las personas a entender qué hacer y a dónde ir (¡o no ir!) en caso de que haya una catástrofe natural u otra amenaza para la salud relacionada con el clima .

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Gestión de desastres naturales: preparación y ejecución

¿Y qué pasará conmigo?

A nivel personal, un clima cambiante podría significar hacer pequeños cambios en nuestras vidas cotidianas para preservar nuestra salud y la de quienes nos rodean. En un nivel extremo, esto podría implicar la planificación de situaciones de emergencia y respuestas a los sistemas de alerta temprana cuando sea necesario . Hablando menos en serio, cuando se trata de olas de calor, tomarse una siesta en la sombra podría ser una opción popular ¡y aprobada científicamente !

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Cómo mantenerse fresquita

Conclusión

Ahora sabemos que el cambio climático significa que la sociedad va a experimentar un cambio en las demandas de atención sanitaria. También hemos echado un vistazo a las formas en que podemos adaptarnos a estas amenazas mediante sistemas de alerta temprana , generación de conciencia pública , respuestas comunitarias más fuertes e inversión en nuestros sistemas de salud . Aunque estas medidas requieren tiempo, esfuerzo y dinero, es probable que haya más beneficios que costos y que se reduzcan potenciales riesgos para la salud a largo plazo . Al aplicar soluciones como asistencia sanitaria más sostenible, podemos incluso colaborar con la naturaleza en el proceso . A nivel individual, podemos comenzar por ayudar a otros a comprender que la salud a largo plazo depende también de un planeta sano .

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