Reproducción selectiva: Cómo los agricultores mejoran los alimentos

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Actualizado el: 14 Dec 2020

Durante miles de años, los agricultores han modificado los rasgos de cultivos y del ganado mediante un proceso llamado reproducción selectiva .

¿Cómo funciona la reproducción selectiva?

  1. Los agricultores seleccionan "progenitores" de características favorables y los juntan para que tengan descendencia.
  2. De su descendencia, vuelven a elegir a los que tienen la mejor combinación de rasgos y el proceso continúa a lo largo de muchas generaciones.
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Reproducción selectiva

Mediante la reproducción selectiva, los agricultores han convertido plantas y animales salvajes en los cultivos y ganado que usamos hoy en día.

En el pasado, los agricultores solo contaban con los rasgos externos para la reproducción selectiva . Hoy en día, los agricultores utilizan técnicas científicas de reproducción selectiva que son mucho más eficientes . Antes de que analicemos esas técnicas, descubramos cómo los rasgos se transmiten de una generación a otra en una escala molecular.

¿Cómo se transmiten los rasgos de un organismo a otro?

Al igual que los seres humanos, las plantas y animales heredan rasgos de sus progenitores. Estos rasgos están codificados en su ADN : una molécula que se encuentra dentro de casi todas las células vivas .

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El ADN y los genes

El ADN es básicamente un conjunto de instrucciones, conformado por una serie de letras moleculares y dividido en regiones llamadas genes . Las instrucciones contenidas en estos genes le dicen a la célula cómo hacer proteínas específicas, que son los elementos constitutivos de todos los organismos vivos . El conjunto total de genes en un organismo se llama genoma .

Heredamos la mitad de nuestros genes de cada progenitor . Sin embargo, la combinación específica de genes que heredamos es casi completamente aleatoria. Esto significa que el ADN se mezcla con cada generación .

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La herencia del ADN

Algunos rasgos están controlados por muchos genes diferentes, y puede que no los heredemos todos . Incluso si heredáramos todos los genes de un rasgo específico, no necesariamente exhibiríamos dicho rasgo porque muchos son influenciados por nuestro entorno .

Entonces, ¿cómo puede ser útil para la agricultura el conocimiento sobre el ADN?

¿Cómo se puede mejorar la reproducción selectiva con tecnologías modernas?

Las técnicas genéticas modernas permiten a los agricultores identificar el gen (o genes) en específico que controla un rasgo deseable . Una vez identificado, el gen puede rastrearse en la descendencia de la planta o el animal .

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Reproducción selectiva asistida por marcadores

Utilizando estas técnicas, los criadores pueden identificar rápidamente qué organismos tienen genes deseables sin necesidad de esperar a que alcancen la adultez y exhiban rasgos específicos . Esto es particularmente útil para los rasgos que son difíciles de medir, como la resistencia a las enfermedades, o aquellos controlados en gran medida por el entorno .

También significa que múltiples genes pueden ser identificados al mismo tiempo . Esto facilita la selección de rasgos controlados por varios genes diferentes, o la selección de organismos con una combinación de diferentes rasgos .

Sin embargo, incluso con estas herramientas moleculares, la reproducción selectiva sólo nos puede llevar hasta cierto punto.

¿Cuáles son las limitaciones de la reproducción selectiva?

En la mayor parte de casos, un rasgo puede ser cultivado en una población solamente si ya existe dentro de una especie. Por lo tanto, la reproducción selectiva está limitada por la variación genética existente .

Esta es una de las razones por la que es importante mantener la diversidad genética en la naturaleza: los rasgos encontrados en variedades salvajes pueden ser incorporados en los cultivos vegetales para ayudarles a responder a condiciones climáticas cambiantes .

Sin embargo, incluso si el gen para un rasgo deseado se encuentra presente en la población y puede ser fácilmente heredado, la reproducción selectiva sigue siendo un proceso lento porque requiere que la selección se dé a lo largo de varias generaciones .

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La reproducción selectiva toma mucho tiempo

También puede ser difícil separar los genes objetivo de aquellos menos deseables . En otras palabras, si un organismo hereda el gen deseado, es muy probable que también herede los genes menos deseables.

Conclusión

Durante miles de años, los agricultores han manipulado el ADN de los cultivos y el ganado para mejorar sus características . Las técnicas genéticas modernas han hecho el proceso de reproducción selectiva más rápido y preciso. Sin embargo, inclusive con estos avances, la reproducción selectiva sigue siendo un proceso lento que se desarrolla a lo largo de varias generaciones.

Pero, ¿qué pasaría si pudiéramos cambiar el ADN de los cultivos y el ganado sin tener que depender de generaciones de reproducción selectiva? ¡Lo veremos en el próximo capítulo!

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