Combustibles fósiles: entendiendo la dependencia de la humanidad

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Actualizado el Wed Mar 03 2021

Las buenas soluciones provienen de un entendimiento profundo del problema.

¿Qué son los combustibles fósiles?

Los combustibles fósiles (carbón, petróleo y gas natural) están hechos de plantas y animales muertos que fueron enterrados y expuestos a condiciones extremas de presión y temperatura.

¿Cuánto tiempo crees que toma esto?


Cómo se crean los combustibles fósiles

Estos antiguos materiales fósiles contienen una gran cantidad potencial de energía química. Podemos extraerlos y quemarlos y así liberar esta energía para uso propio, como manejar automóviles o generar electricidad. Desafortunadamente, esto también libera CO₂, uno de los gases de efecto invernadero causantes del cambio climático.

¿Cómo se quema el gas natural?

¿Cómo funcionan las centrales eléctricas?

Esto podría sorprenderte, pero todo lo que hacen las plantas de carbón es hervir agua. El carbón se quema para calentar agua, que luego se convierte en vapor y hace girar una turbina para generar electricidad.

¿Cómo funciona el carbón?

El gas natural puede usarse de una forma muy similar al carbón. El gas también puede usarse directamente en la calefacción del hogar y en procesos industriales como la creación de acero.

¿Por qué usar carbón y gas?

Minero del carbón

La mayor parte de la electricidad se produce para adaptarse a las necesidades de las personas y de las industrias en tiempo real. Piense en ello de esta manera: cada vez que enciendes un interruptor de luz, alguna planta de energía aumenta su salida.

El sistema que te trae electricidad se llama power grid o simplemente la 'grid'. La cuadrícula es sensible a la cantidad de energía que se produce en cualquier momento dado, ya que la oferta debe coincidir con la demanda casi exactamente.

O bien necesitamos poder controlar exactamente la cantidad de electricidad que producimos en cualquier momento dado o necesitamos un montón de almacenamiento para almacenar la electricidad generada. Carbón y gas son buenos en esto.

Pero en realidad, la razón principal por la que hemos estado usando más gas natural (y less carbón) es el costo.

¿Por qué usar petróleo?

¿Qué tipo de energía es el petróleo?


Oil can be considered a way to store energy. Por ejemplo, puede sentarse en el tanque de un coche hasta que se queme y se convierte en energía cinética a través de un motor para hacer que el coche se mueva.

El petróleo se utiliza principalmente como combustible de transporte para automóviles, camiones y aviones debido a su alta densidad de energía.

El petróleo se usa principalmente en automóviles, camiones y aviones

Actualmente existen los automóviles eléctricos. Sin embargo, al usar electricidad en lugar de petróleo, no solo se necesita electricidad, sino una forma de almacenarla en el automóvil. Para esto, se suelen usar baterías. Hablaremos mucho más de esto en un capítulo posterior.

Los automóviles eléctricos funcionan bien porque pueden cargar una batería grande. Sin embargo, de momento las baterías que se necesitarían para reemplazar los combustibles fósiles en aviones serían demasiado pesadas para que el avión pudiera volar una distancia razonable.

¿Podemos alejarnos de los combustibles fósiles?

Para dejar atrás los combustibles fósiles, necesitaremos innovación. Contrario a la creencia popular, muchas de las tecnologías que necesitaremos todavía no existen. Alejarse de los combustibles fósiles no será fácil, pero hay muchos desarrollos prometedores en tecnologías de energías limpias.

Alejarse de los combustibles fósiles

Por ejemplo, desde 1976 el costo de los módulos fotovoltaicos solares ha caído mucho. ¿Puedes adivinar por cuanto?


Costo de instalar paneles solares

¡Lo que solía costar $100 ahora cuesta menos de $1! La electricidad de la energía solar ahora cuesta lo mismo que la electricidad generada por combustibles fósiles!

Desafortunadamente, actualmente no contamos con la tecnología para almacenar energía suficiente cuando el sol no brilla. Sin embargo, la caída del precio de la energía solar puede servir como motivación para promover la innovación.

Comenzaremos este viaje analizando con detenimiento la energía nuclear en el próximo capítulo.

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