Gases de efecto invernadero: ¿qué está calentando nuestra Tierra?

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Actualizado el: 14 Dec 2020

Observemos con más detalle a los gases de efecto invernadero.

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Hay bastantes gases de efecto invernadero

¿Cuánto de cada gas de efecto invernadero hay en nuestra atmósfera?

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Porcentaje de emisiones de gases de efecto invernadero

Los distintos gases de efecto invernadero difieren en su capacidad de absorber la radiación y en la cantidad de tiempo que permanecen en la atmósfera (su tiempo de vida) .

Los gases fluorados son una familia de gases que se emiten en distintos procesos industriales, como la producción de refrigerantes, propulsores de aerosol y supresores de incendios . Pueden permanecer en la atmósfera durante miles de años .

Al comparar los gases de efecto invernadero, tenemos que pensar en cada uno de estos factores: cuánto calor absorben, cuánto tiempo permanecen en la atmósfera y cuánto emiten los seres humanos.

¿Cómo podemos comparar los gases de efecto invernadero?

La forma más común de comparar los gases de efecto invernadero es midiendo su Potencial de Calentamiento Global (PCG) .

El PCG mide el impacto relativo de una tonelada de gas de efecto invernadero sobre el calentamiento en comparación con una tonelada de CO₂.

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Valores de PCG en el tiempo para el metano, el óxido nitroso y el dióxido de carbono

Este gráfico muestra los valores de PCG de los gases de efecto invernadero en comparación con el CO₂ en un momento concreto después de su emisión. Debido a que los distintos gases de efecto invernadero permanecen en la atmósfera por diferentes cantidades de tiempo, su PCG puede cambiar mucho dependiendo del marco de tiempo que se utilice (p. ej. 20 o 100 años) .

Normalmente observamos el efecto total a lo largo de varios años y no solo en el momento. Esto sirve para explicar las diferencias en el tiempo de vida :

  • PCG 20: calentamiento total de un gas de efecto invernadero comparado con CO₂ tras un período de 20 años .
  • PCG 100: calentamiento total de un gas de efecto invernadero comparado con CO₂ tras un período de 100 años . Este es el más utilizado .

Por ejemplo, el PCG 100 del metano es 28, lo que significa que una tonelada de metano tendría un impacto sobre el calentamiento 28 veces mayor que el de una tonelada de CO₂ durante un período de 100 años . Este impacto de calentamiento se mide como fuerza radiante: el impacto que tiene en alterar el equilibrio de la radiación entrante y saliente entre la Tierra y la atmósfera .

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Valores de PCG 100 en el tiempo del metano, del óxido nitroso y del dióxido de carbono

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Valores de PCG 100 del metano y del dióxido de carbono

Los valores de PCG se utilizan para combinar los diferentes gases de efecto invernadero en una sola medida de emisiones. Esto se denomina equivalentes de dióxido de carbono (CO₂eq) y muestra cuánto CO₂ causaría la misma cantidad de calentamiento que una cantidad específica de otro gas de efecto invernadero .

Calculamos CO₂eq al multiplicar la cantidad de emisiones de un gas de efecto invernadero específico por su factor PCG 100 . Para continuar con el ejemplo anterior, 2 kg de metano con un PCG de 28 producirían 56 kg de CO₂eq. Ahora que sabemos cómo comparar gases de efecto invernadero, veamos cada uno con más detalle.

Dióxido de carbono (CO₂)

El CO₂ es el gas de invernadero más importante directamente liberado por la actividad humana . Se produce en altas cantidades por fuentes humanas y permanece en la atmósfera durante mucho tiempo .

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PCG, porcentaje de emisiones, tiempo de vida y fuentes de CO₂

Metano (CH₄)

La vida del metano en la atmósfera es mucho más corta que la del CO₂, pero este es más eficiente a la hora de atrapar la radiación .

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PCG, porcentaje de emisiones, tiempo de vida y fuentes de metano

Óxido nitroso (N₂O)

El óxido nitroso tiene un PCG mucho mayor que el CO₂, pero se emite menos, y desde menos fuentes, por lo que tiene menos impacto en el clima global en la actualidad .

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PCG, porcentaje de emisiones, tiempo de vida y fuentes de N₂O

Gases fluorados

Los gases fluorados pueden permanecer en la atmósfera durante miles de años y tener un PCG elevado, pero las emisiones son inferiores a las de otros gases de efecto invernadero . Un ejemplo de un gas fluorado es HFC-23 (CHF₃) .

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PCG, porcentaje de emisiones, tiempo de vida y fuentes de gases fluorados

¿Es el PCG 100 una buena forma de comparar los gases de efecto invernadero?

El PCG 100 y el CO₂eq son métricas de uso común que son bastante sencillas y fáciles de usar. Pero los buenos científicos siempre deberían pensar detenidamente en lo que realmente significan sus mediciones. El PCG 100 y el CO₂eq sobrestiman la importancia de los gases de efecto invernadero con una vida útil corta .

Hemos visto que el metano tiene un mayor PCG 100 que el CO₂, pero en realidad, aunque el metano tiene una fuerte influencia en el calentamiento cuando se emite por primera vez, ésta disminuye rápidamente en unas pocas décadas . Sin embargo, el CO₂ se acumula en la atmósfera, por lo que continúa causando calentamiento año tras año .

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Cómo impactará en el calentamiento el cambio en las emisiones de CO₂ y metano

Si las emisiones de metano caen a cero, el calentamiento se detendrá bastante rápido. Pero si las emisiones de CO₂ llegan a cero, ¡el CO₂ que ya está en la atmósfera seguirá calentando la Tierra durante mucho tiempo!

¿Existe una mejor forma de comparar los gases de efecto invernadero?

Cualquier métrica adecuada para los impactos a largo plazo sería engañosa para los impactos a corto plazo, y viceversa . Usar una métrica que cambie con el tiempo sería útil, pero sería más complejo e implicaría una mayor incertidumbre .

Conclusiones

La liberación de gases de efecto invernadero a la atmósfera que producen los seres humanos está causando un rápido cambio climático . Hemos examinado diferentes gases de efecto invernadero y cuánto contribuye cada uno al calentamiento global.

En los próximos capítulos, estudiaremos de dónde proceden estas emisiones.

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