El aumento del nivel del mar: ¿cuál el la causa? Una pista: ¡no es el Ártico!

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Actualizado el: 14 Dec 2020

Los niveles del mar han cambiado significativamente a lo largo de la historia de la Tierra. Hace 120 000 años (durante el periodo transcurrido entre las 2 últimas glaciaciones) ¡el nivel medio del mar en todo el mundo era 5 metros más alto de lo que es ahora! Durante los últimos miles de años, los niveles del mar han permanecido estables, pero desde 1901 el nivel medio global del mar ha subido 19 centímetros.

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Causas de la subida del nivel del mar

Las enormes áreas de hielo asentadas en tierra se llaman glaciares continentales. Hay dos grandes glaciares continentales en el mundo, uno en Groenlandia y otro en la Antártida.

En las últimas décadas, el calentamiento global ha causado que partes de estas capas de hielo se derritan y disminuyan. Entonces, el agua que se almacenaba en tierra ahora va hacia el océano. La capa de hielo de Groenlandia perdió un promedio de ¡278 mil millones de toneladas de hielo al año entre 2006 y 2015!

Desde 2006, el deshielo de los glaciares continentales ha hecho que los niveles del mar aumenten 1,8 milímetros al año. Esta es una contribución aún mayor que la expansión del agua, que causó un aumento de 1,4 milímetros por año en el mismo periodo de tiempo.

¿Por qué el deshielo de los icebergs no provoca la subida del nivel del mar?

También hay hielo que está asentado en el mar y no en tierra. Esto se conoce como hielo marino, y puede cubrir grandes áreas del océano, o formar pequeños icebergs individuales.

Mientras que la Antártida está cubierta por capas de hielo, el hielo en el Ártico es en gran medida hielo marino.

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Hielo marino vs. hielo en tierra

El deshielo del mar Ártico no contribuye mucho a la subida del nivel del mar, ya que el agua extra simplemente reemplaza el espacio que el hielo ocupaba antes.

Ahora bien, eso significa que los osos polares tienen que caminar y nadar mayores distancias, lo que puede ser particularmente peligroso para las crías. Además, el deshielo aumenta el calentamiento global. Esto se debe a que el hielo refleja la luz del sol mucho más que el agua, así que sin el hielo marino los océanos absorben más calor, volviéndose más cálidos.

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Calentamiento por el deshielo marino

¿Cómo cambiará el nivel del mar en el futuro?

Puedes ver un rango de posibles predicciones de la subida del nivel del mar en el siguiente gráfico.

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Predicciones de la subida del nivel del mar

La tasa media de aumento del nivel del mar desde 1901 es de 1,7 milímetros por año, pero si miramos la media entre 2007 y 2016, se dispara siendo de 4 milímetros por año. Este incremento en la tasa de aumento del nivel del mar se debe a que se derrite más hielo de las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida.

Para 2100, si no hay cambios en las políticas climáticas, se espera que los niveles del mar aumenten en 15 milímetros por año, y para 2200, ¡que suban varios centímetros por año!

¿Son las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida posibles puntos de inflexión?

¡Sí! Buena memoria (si te acordabas de esto).

Si las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida pierden demasiado hielo, pasarán un punto de inflexión . Esto ocurre cuando el área de hielo perdida se vuelve tan grande que hace imposible detener el deshielo del resto de la capa de hielo .

La capa de hielo de Groenlandia se dirige hacia este punto porque a medida que se derrite, se desplaza a zonas más bajas de la tierra. Debido a que el aire es más cálido en las zonas más bajas, la tasa de derretimiento aumenta.

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Retroalimentación del deshielo de los glaciares continentales

Una vez que se crucen estos puntos de inflexión, es probable que los cambios sean irreversibles por miles de años. Si los glaciares continentales de Groenlandia y la Antártida occidental cruzan su punto de inflexión, cabe esperar que el nivel del mar aumente varios metros en los próximos cientos de años. Si se derrite completamente, ¡la capa de hielo de Groenlandia sola contribuiría 7 metros!

¿Cuándo se cruzarán estos puntos de inflexión?

Los científicos no están seguros de cuándo exactamente estas capas de hielo cruzarán el punto de inflexión.

Algunos sostienen que las temperaturas promedio en superficie tendrían que aumentar por lo menos 2 °C; otros dicen que 1,5 °C de calentamiento sería suficiente. ¡Es probable que esto suceda ya en 2030! De hecho, algunos creen que ya hemos cruzado el punto de inflexión, o que estamos alarmantemente cerca.

Este debate se debe a que las simulaciones de los modelos climáticos que estudian las interacciones entre las capas de hielo y el océano todavía necesitan mejorarse; es probable que los modelos actuales subestimen la tasa de deshielo de algunas capas de hielo.

¿Estará todo bien si no cruzamos estos puntos de inflexión?

Aunque el calentamiento global se limite a 1,5 °C y no se crucen puntos de inflexión, el aumento del nivel del mar continuará. De hecho, incluso si la cantidad de gases de efecto invernadero en nuestra atmósfera se mantuviera constante a partir de ahora, los niveles del mar continuarían subiendo durante cientos de años, e incluso miles .

Esto se debe al efecto retardado del calentamiento: el agua del mar necesita mucha más energía y tiempo para calentarse que la tierra o la atmósfera.

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Retraso en el calentamiento del océano

Este aumento a largo plazo del nivel del mar tendrá importantes impactos negativos para las comunidades y los hábitats costeros.

Conclusión

Hasta ahora hemos hablado de las predicciones del aumento del nivel del mar y de la temperatura, que se producirán en casi todas las partes de la Tierra. A continuación, echaremos un vistazo a los cambios que varían dependiendo del lugar donde estemos: el aumento de las sequías y los cambios en los patrones de lluvia.

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