Economía y clima: El mayor fracaso del mercado

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Actualizado el Sun Aug 29 2021

La economía se trata de cómo se fabrican los productos y servicios (como las manzanas o el seguro de vida) y de quién los utiliza. En este curso, profundizaremos en los pequeños detalles del mundo económico, ¡porque tiene un enorme impacto sobre el cambio climático!

Nuestro sistema económico actual trata de hacernos comprar más cosas, ya sea que las necesitemos o no. Lo vemos en la publicidad por todas partes: consumir productos y servicios se muestra como algo que nos hará más felices. Pero todo este consumo tiene un coste para el medio ambiente y la sociedad.

Entonces, ¿cómo llegamos hasta aquí? Para averiguarlo, tendremos que empezar por el principio: hablemos de los mercados.

La función de los mercados en la sociedad

¿Qué es un mercado?


Los mercados han existido durante mucho tiempo. Han adoptado muchas formas y han cubierto muchos oficios diferentes, como el intercambio de alimentos por un lugar para vivir en la Europa medieval o la compra de productos con conchas de mar en la antigua China.

Tierris intercambiando productos

Los mercados a veces se pueden utilizar para ayudarnos a calcular el valor de algo. El valor se puede pensar como “cuánto vale algo”, por ejemplo, cuántas cosas puedes comprar con una moneda de oro determina el valor de la moneda.

A medida que las sociedades crecieron y se volvieron cada vez más complejas, también lo hicieron nuestros mercados. El comercio se hizo más global y con eso vinieron las ideas, la ciencia y los materiales para inventar nuevas cosas. Antes de este punto, nuestras economías se basaban principalmente en bienes agrícolas y hechos a mano, pero todo eso cambió a medida que nuestra economía se desplazó a una basada en manufactura con máquinas y la industria.

¿Cómo se llama este evento?


La revolución industrial: un momento crucial en la historia económica

La revolución industrial fue el período comprendido entre los siglos XVIII y XIX donde la humanidad vio un aumento explosivo en la productividad. Aumentar la productividad significa que eres capaz de producir más cosas con menos recursos (energía, materiales, mano de obra) o en una menor cantidad de tiempo.

¿Por qué hubo un crecimiento tan explosivo de la productividad? Selecciona todas las opciones que correspondan.


Economía basada en la agricultura vs economía basada en la industria

Todas estas innovaciones significaban que podíamos hacer muchas cosas más rápido y más baratas que nunca; en otras palabras, incrementamos nuestra productividad. Esto fue asistido por un mayor comercio global: por ejemplo, un propietario de una fábrica en Liverpool, Reino Unido, ahora podría vender sus productos a millones de personas en todo el mundo, en lugar de a unos pocos miles de personas en Liverpool. Esto incrementó la demanda de una producción más rápida y eficiente.

Además, nuevas mejoras en la agricultura significaron que se necesitaban menos personas para trabajar en la agricultura y, en cambio, podían trabajar en otros sectores, como la fabricación.

Todos estos ‘incrementos’ condujeron a lo que llamamos crecimiento económico. Si bien este crecimiento ha tenido muchos beneficios para la sociedad humana, también ha sido un importante contribuyente a nuestro actual predicamento global: el cambio climático.

Medición del crecimiento

¿Qué es el crecimiento económico?


El crecimiento económico significa que más productos y servicios se producirán en un tiempo determinado.

¿Cuál es una manera de medir el crecimiento económico?


La manera más común de medir el crecimiento económico de un país es el producto interno bruto (PIB). Esto está definido como el valor total de todos los productos y servicios finales producidos dentro de un país en un tiempo determinado. Pero, ¿no es imposible calcular este número? Bueno, un enfoque simplificado utiliza la siguiente fórmula:

Una manera sencilla de explicar cómo se calcula el PIB

Al sumar todas esas variables juntas puedes obtener una estimación del PIB de una nación. Sin embargo, puede que hayas notado que el PIB no diferencia entre el gasto bueno y el gasto malo.

Esto significa que el PIB aumenta incluso si el gasto es perjudicial para los seres humanos o el medio ambiente. Por ejemplo, ¡un derrame petrolero puede causar un incremento en el PIB! Esto se debe a que los trabajadores serían necesarios para evaluar el daño; los limpiadores trabajarían durante meses para absorber todo el aceite; los científicos necesitarían ayudar a reparar el ecosistema y los ingenieros tendrían que reparar el origen del derrame. Todas estas personas necesitarían recibir un pago y eventualmente utilizarían ese dinero para comprar otras cosas. Los recursos y materiales también se comprarían para ayudar a la limpieza. Todo esto incrementa el PIB.

Así, un país con un PIB alto no es necesariamente bueno porque puede estar teniendo en cuenta un gran gasto “malo”, como los derrames de petróleo.

Los derrames de petróleo en realidad aumentan el PIB

Lamentablemente, los derrames de petróleo son solo un ejemplo. El PIB se utiliza para medir el “progreso” de una nación, pero no tiene en cuenta lo feliz o saludable que es la gente, si el ambiente natural está siendo dañado, o si la desigualdad de ingresos está creciendo. Tampoco incluye el trabajo no pagado que la gente hace como cocinar, limpiar y los cuidados de la casa.

¿Cuánto del PIB de una nación puede ser este “trabajo no pagado” en promedio?


Como Robert F. Kennedy dijo en 1968: “El producto interno bruto no refleja la salud de nuestros hijos, la calidad de su educación o la alegría de su juego. Mide todo, en pocas palabras, excepto lo que hace que la vida valga la pena”.

Mientras que muchos sostienen que un PIB más alto lleva a una mejor calidad de vida, más allá del límite, aumentar el ingreso y la riqueza no necesariamente conduce a mayores niveles de felicidad. La felicidad está más relacionada con la calidad de las relaciones sociales y un sentido de propósito en la vida, en vez de con ingresos o riqueza.

Bután, casualmente uno de los únicos países del mundo con una huella de carbono negativa, utiliza una métrica diferente para medir su “crecimiento”. Utiliza un índice de felicidad nacional bruta (FNB) que se compone de 124 variables para determinar la prosperidad y el progreso de su nación.

El FNB de Bután toma en cuenta muchas variables diferentes

Entonces, ahora que conocemos una manera de medir el crecimiento, veamos su papel en la causa del cambio climático.

Crecimiento económico: ¿Tener más es siempre mejor?

El crecimiento económico es en realidad bastante nuevo, comenzó recién hace dos siglos.

De hecho, nuestra historia económica puede dividirse en dos actos. El primer acto duró miles de años: la mayoría de las personas eran pobres y las sociedades lograron poco (si es que algún) crecimiento. La vida humana no cambió mucho: las cosas que la gente usaba como refugio, comida, luz y energía se mantuvieron bastante similares durante mucho tiempo.

La historia económica no tuvo casi ningún cambio hasta hace muy poco

La segunda parte (como puedes ver) es mucho más corta y mucho más drástica. Como vimos anteriormente, este cambio proviene principalmente de la revolución industrial.

¿En cuánto ha crecido el ingreso medio del Reino Unido por persona entre 1650 y hoy?


En promedio, ¡una persona en el Reino Unido ahora gana más dinero en 2 semanas de lo que la persona promedio en 1650 ganaría en todo un año!

Este enorme crecimiento ha llevado a muchos a preguntarse si puede sostenerse a largo plazo. El aumento en el uso de los recursos (y su efecto sobre el medio ambiente) ha seguido un crecimiento demográfico y un aumento de los ingresos: ¿puede esto continuar para siempre?

Un enorme aumento de las transformaciones e impactos sociales

Por definición, el crecimiento infinito dentro de un sistema cerrado (la Tierra) es literalmente imposible. Ya estamos empezando a ver los efectos de lo que el crecimiento en aumento significa para nuestro planeta. De hecho, hay un día llamado Día de la sobrecapacidad de la Tierra, en el que utilizamos más recursos de los que produce el planeta en un año.

¿Para qué día en 2019 habíamos “sobrepasado” la capacidad de la Tierra de cumplir con nuestros requerimientos anuales de recursos?


En 2019, el día de sobrecapacidad de la Tierra fue el 29 de julio. ¡Esto significa que gastamos el valor de un año de recursos del planeta en menos de siete meses! Esa fecha fue la más temprana; en 2020 fue el 22 de agosto porque el uso de recursos fue más lento debido a la pandemia de COVID-19.

Día de sobrecapacidad 1970-2020

Aunque globalmente necesitaríamos en promedio 1,6 Tierras para cumplir de forma sostenible con la cantidad de recursos que utilizamos, se usan cantidades muy diferentes de un país a otro. Por ejemplo, si todos vivieran los estilos de vida del pueblo canadiense, necesitaríamos solo los recursos de un poco más de 5 Tierras. Pero si todo el mundo viviera el estilo de vida del pueblo de Burundi, solo necesitaríamos 0,39 Tierras para satisfacer nuestras necesidades de recursos.

De modo que, nuestra forma actual de pensar prioriza la satisfacción de algunos individuos sobre el bienestar de todos. Este problema está impulsado por ambos lados de la transacción: los consumidores y las empresas que priorizan las ganancias sobre las prácticas amigables con el medio ambiente.

Cambio climático: la mayor falla del mercado

Cuando compras un automóvil, piensas en ciertos costos, como el precio del coche, el seguro, el mantenimiento y el combustible que necesitas para conducirlo. Pero hay costos en los que no piensas, y son todos los efectos secundarios. Por ejemplo, los gases de escape de tu automóvil pueden hacer que tu vecino desarrolle asma, pero sus facturas médicas no están relacionadas con el costo de tu vehículo.

Esto se denomina externalidad negativa: cuando la sociedad paga parte del costo de una compra individual. Esto también se puede llamar falla del mercado. Se dice que el cambio climático es la más grande falla del mercado que existe. Las compras individuales no incluyen el costo para el mundo del cambio climático: la pérdida de biodiversidad, la acidificación de los océanos y los fenómenos meteorológicos extremos.

A pesar de que nuestro sistema económico se haya vuelto perjudicial, no podemos detener la economía así como si nada. La pandemia por COVID-19 nos ha demostrado cómo es una desaceleración inmediata de nuestra economía y hasta ahora ha sido devastadora en todo el planeta, ya que millones de personas han perdido sus puestos de trabajo y las empresas han quebrado.

Nuestra forma de pensar sobre la economía requiere de algún arreglo. Necesitamos que las cosas reflejen su verdadero costo para la sociedad y el medio ambiente. Esto debería ayudar a asegurar que los limitados recursos de nuestro planeta sean atendidos de una manera justa y sostenible.

Ahora que entendemos cómo llegamos hasta donde estamos y tenemos una idea básica de cómo funciona nuestra economía, trataremos de entender mejor cómo funciona el principal sistema económico actual: el capitalismo.

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