Puntos de inflexión: Por qué podríamos no ser capaces de revertir el cambio climático

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Actualizado el Thu Jun 03 2021

¿Qué es un punto de inflexión?

Imagínate que ruedas una bola hacia arriba de una colina. Mientras subes la colina, si empujas la bola un poco hacia arriba, ésta volverá rodando hacia tus manos.

Sin embargo, si la empujas hasta pasar la cima, la bola se irá rodando hacia abajo y la perderás. Aquí, la cima del cerro es el “punto de inflexión”; y en ese punto, cualquier pequeño empujoncito, ¡alejará la bola de ti y no se detendrá!

Analogía del punto de inflexión

Normally, our Earth’s systems behave in a similar way to the ball at the bottom of the hill - if we give them a little push by changing them slightly, they will eventually return to their natural state. However, if we cause our Earth system to change a lot (like by hugely increasing the amount of greenhouse gases (GHGs) in the atmosphere), the ball moves to the top of the hill, so any little extra push will cause a huge and irreversible change. This is called a ‘tipping point’.

Cruzar un punto de inflexión es irreversible, ya que no se puede volver al estado original del sistema climático deshaciendo ese pequeño cambio. El pequeño cambio ha provocado un cambio más amplio en el sistema, que puede ser inmediato o demorar años en suceder.

¿Hemos pasado algún punto de inflexión?

Hasta hace poco, los científicos creían que era improbable que pasásemos algún punto de inflexión climático a escala global este siglo. Sin embargo, ahora hay cada vez más evidencias y acuerdo en que estamos más cerca de lo que pensábamos de cruzar estos puntos de inflexión.

Mapa de algunos puntos de inflexión

Punto de inflexión no. 1: El Niño - Oscilación del Sur (ENOS)

En el océano del Pacífico Sur normalmente hay fuertes vientos que soplan al oeste de Sudamérica a Australia. Empujan el agua caliente de superficie hacia el oeste, haciendo que el agua fría del océano profundo se levante en el este.

Fuertes vientos de este a oeste

Las aguas oceánicas cálidas en superficie hacen que el aire suba, lo que provoca más nubes y lluvias en el oeste y, como resultado, un flujo de aire en la atmósfera. Este flujo de aire refuerza los fuertes vientos.

Flujo de aire estable

Y ¿dónde entra El Niño? Alrededor de cada 2-7 años los vientos hacia el oeste comienzan a debilitarse debido a un cambio inusual en la distribución de la presión en la superficie del océano Pacífico Sur.

Vientos más débiles hacia el oeste

¿Qué crees que sucede luego?


Debido a los vientos más débiles, hay menos empuje de aguas cálidas hacia el oeste, y por tanto menos elevación de agua fría en el este, lo que resulta en acumulación de agua caliente en medio del Océano Pacífico.

Flujo de aire en El Niño

Esto es lo que se conoce como El Niño, que causa un cambio en los patrones de movimiento del viento y del aire en la atmósfera con impactos en todo el mundo. Estos incluyen más sequías en Indonesia, India y algunas partes de Brasil, y más inundaciones en Perú. Durante el evento de El Niño de 2015/2016 más de 60 millones de personas tuvieron dificultades para acceder a alimentos suficientes para vivir. El siguiente mapa muestra los patrones meteorológicos que podemos esperar durante un evento de El Niño:

Impacto global de las precipitaciones de El Niño

Si el calentamiento global hace que los océanos absorban más calor, la capa de agua tibia de la superficie podría aumentar mucho, lo que causaría que ENOS pase un punto de inflexión. Esto haría que los acontecimientos de El Niño sean cada vez más severos y frecuentes. Es probable que el calentamiento global necesario para empujar a ENOS a su punto de inflexión ocurra este siglo, y los efectos se notarán en los próximos mil años.

Además de aumentar las inundaciones en Perú, El Niño también incrementará las sequías en el Amazonas. Esto hace que cruzar el siguiente punto de inflexión que veremos sea aun más probable.

Punto de inflexión 2: Pérdida de la selva del Amazonas

¿Qué crees que podría hacer que la Amazonia cruzase un punto de inflexión?


El Amazonas es tan grande que libera una gran cantidad de agua a la atmósfera: ¡más de 8 billones de toneladas al año! Esto se debe a un proceso que se llama fotosíntesis en el que los árboles combinan el agua del suelo y el CO₂ de la atmósfera para producir su alimento. Para tomar el CO₂ de la atmósfera, los árboles tienen que abrir pequeños poros en las hojas, pero eso implica que mucha agua se escape. Esta agua entra en la atmósfera y se convierte en nubes, lo que mantiene el aire fresco y genera más lluvia para que los árboles crezcan.

Los árboles y el ciclo del agua

Por lo tanto, con pérdidas significativas de árboles, entrará menos agua en la atmósfera y las áreas de la Amazonia se volverán cada vez más secas a medida que el ciclo del agua se debilita. Esto ya está ocurriendo en el sur y el este del Amazonas, donde las estaciones secas son más largas desde al menos las últimas 2 décadas.

El calentamiento global intensificará este daño. Junto con la deforestación, dará lugar a un aumento de incendios forestales, sequías regionales e inundaciones, y destruirá la biodiversidad.

La Amazonia pasará un punto de inflexión cuando el ciclo del agua esté tan debilitado que las áreas del bosque dejarán de producir suficiente lluvia para que los bosques crezcan. La selva se perderá permanentemente y se transformará en sabana.

El punto de inflexión de la Amazonia

Si medimos el punto de inflexión solo por el cambio climático, muchos estudios sugieren que las temperaturas tendrían que aumentar 4 °C para causar que la selva amazónica central, meridional y oriental cruce su punto de inflexión.

No obstante, si tenemos en cuenta los efectos de la deforestación, algunos dicen que el punto de inflexión se producirá incluso antes, al alcanzar el 20-40% de deforestación. ¡Esto es muy alarmante, ya que desde el año 1970 hemos talado el 17% de la selva amazónica!

Punto de inflexión 3: Desaparición del hielo marino del Ártico en verano

¿Crees que la cantidad de hielo en el océano Ártico permanece constante durante todo el año?


No. De hecho, cada año alrededor de 9 millones de km² (o aproximadamente la mitad de la cubierta total de hielo) se pierde entre marzo y septiembre, pero vuelve a congelarse durante el inverno.

Sin embargo, es muy probable que la cantidad de hielo presente durante cada mes del año haya disminuido entre los años 1979 y 2018. Septiembre ha experimentado el cambio más significativo en la capa de hielo durante los últimos 1 000 años, ¡perdiendo aproximadamente 83 000 km² cada año desde 1979! ¡Puedes ver la importancia de esto en el siguiente gráfico!

Pérdida de hielo ártico en septiembre

¿Qué crees que está causando que el hielo del océano Ártico se derrita más de lo esperado?


El aumento del deshielo se debe a las altas temperaturas de verano y también a un bucle de retroalimentación. Esto significa que el hielo que se derrite provoca que se derrita aún más hielo. Al derretirse el hielo, se descubre más superficie oceánica. El color de la superficie del océano y del hielo es distinto: la superficie del océano es más oscura, por lo que absorbe más luz solar. Por lo tanto, cuanto más hielo se derrite, más caliente se vuelve la superficie del océano, ¡lo que hace aún más probable que se derrita más hielo!

La retroalimentación del deshielo

El hielo del mar ártico sobrepasará un punto de inflexión cuando las temperaturas lleguen a ser tan altas que es imposible detener aún más la pérdida de hielo marino. Esto nos llevará a un punto en el futuro en el que no habrá hielo marino del mar ártico durante el verano. Esto es uno de los puntos de inflexión más repentinos y más probables que se encuentran en las predicciones de los modelos climáticos.

Los científicos prevén que hay una probabilidad entre 10 y 35% de que un aumento de 2 °C en la temperatura global provoque inevitablemente veranos sin hielo en 2100. Para empeorar las cosas, la reciente pérdida de hielo marino del Ártico ha sido notablemente mayor que las predicciones de modelos climáticos, por lo que el punto de inflexión para el hielo de verano podría cruzarse mucho antes que lo que predicen los modelos. ¡Algunos científicos creen que ya lo hemos cruzado!

La pérdida de hielo ártico perjudicará la vida silvestre local y la seguridad de los pueblos originarios para obtener agua y alimentos. También podría afectar a los patrones meteorológicos en gran parte del \definición{hemisferio}{hemisphere} norte, afectando a muchas más personas, aunque los científicos no están completamente seguros de las dinámicas de esta relación.

Punto de inflexión 4: El deshielo de la Antártida y Groenlandia

Otro punto de inflexión relacionado con el hielo hace referencia a los glaciares continentales de Groenlandia y la Antártida. Los glaciares continentales son enormes capas de hielo asentadas en tierra. Si pierden demasiado hielo, pasarán un punto de inflexión que hará imposible evitar que el hielo restante se derrita también. Esto provocaría un aumento del nivel del mar de varios metros en los próximos cientos de años.

¡Veremos esto con más detalle en el capítulo sobre la subida del nivel del mar!

¿Podemos confiar en las predicciones de puntos de inflexión?

Hay poco consenso sobre si se cruzará algún punto de inflexión antes de 2100 debido a la falta de datos y a la dificultad que tienen los modelos climáticos para representar estos procesos. Por lo tanto, una predicción que indique que se está cruzando un punto de inflexión específico contiene mucha incertidumbre.

¿Cómo crees que deberíamos mejorar las predicciones?


Aunque actualmente los mejores modelos climáticos pueden considerar muchos cambios abruptos en el clima, algunos procesos todavía no se han explicado. Por ejemplo, algunos modelos no incluyen los bucles de retroalimentación que causan el colapso de las capas de hielo o el daño a la vegetación.

Es probable que los bucles de retroalimentación de las capas de hielo y la vegetación tengan un impacto importante sobre los puntos de inflexión en los próximos siglos, ya que su respuesta es bastante lenta, y por ello no vemos sus resultados inmediatamente. Excluir estos procesos de los modelos significa que podría haber incluso más puntos de inflexión en el ámbito terrestre.

Más bucles de retroalimentación, más puntos de inflexión

Conclusión

Muchos científicos han defendido que 2 °C de calentamiento global es un límite seguro para evitar que se crucen puntos de inflexión.

Sin embargo, más recientemente, destacados científicos en el campo han señalado que deberíamos tratar de mantener el calentamiento global muy por debajo de 2 °C para evitar cruzar cualquier punto de inflexión. De hecho, al examinar 37 puntos de inflexión potenciales, los modelos climáticos predijeron que ¡18 de ellos sucederían por debajo de 2 °C! (Recuerda que ya hemos calentado nuestro planeta en 1,1 °C).

Este riesgo se amplifica porque muchos expertos creen que, en la mayoría de los casos, una vez que se cruza un punto de inflexión es más probable que otro punto se cruce, lo que significa que podrían ocurrir múltiples puntos de inflexión al mismo tiempo. ¡Como poner en marcha una reacción en cadena!

Por lo tanto, los científicos están instando a que se tomen medidas internacionales inmediatas sobre prácticas insostenibles (como la quema de combustibles fósiles y la deforestación) para evitar los riesgos de los puntos de inflexión.

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